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domingo, julio 3, 2022

La lluvia de estrellas denominada como «Leonidas» una oportunidad para ver estrellas fugases

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Como cada año entre el 6 y el 30 de noviembre, la órbita terrestre coincide con la del cometa 55/Tempel-Tuttle, y entran a la atmósfera de nuestro planeta los fragmentos desprendidos de este cometa a su paso. El resultado: la lluvia de Leónidas. Meteoros o estrellas fugaces que suelen ser visibles el 17 de noviembre desde la constelación de Leo. Este año, la mejor noche para verlas será la del 16 al 17 de noviembre, pero no será tarea fácil por la luminosidad de la Luna, a dos días del plenilunio.

Según el Instituto Geográfico Nacional IGN, lo más idóneo es sentarse o tumbarse en un lugar apartado de la iluminación urbana, sin montañas o árboles cerca que recorten la visibilidad del cielo, y de espaldas a la Luna hasta su ocaso.
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«Popularmente se habla de estrellas fugaces, pero técnicamente en astrofísica lo llamamos lluvia de meteoros», anota Kike Herrero, investigador del Instituto de Estudis Espacials de Catalunya (IEEC), en declaraciones para La Vanguardia.  «Son fragmentos de roca de milímetros o pocos centímetros que entran a la atmósfera terrestre a miles de kilómetros por hora. Estos fragmentos se calientan por la fricción con el aire y se convierten en una pequeña bola de fuego, que es el fenómeno del meteoro», añade el astrofísico. Las Leónidas reciben tal nombre porque el radiante en el cielo en el que se hacen visibles coincide con la constelación de Leo. A pesar de ello, según el IGN se pueden ver en cualquier parte del cielo, y este año en particular es más conveniente mirar a las zonas más oscuras del cielo para cazarlas.
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Normalmente el promedio de esta lluvia es de 20 a 30 meteoros por hora, pero cada 33,2 años, la lluvia se convierte en tormenta. «Es lo que tarda el cometa en volver a pasar más cerca del Sol, y dejar a su paso más partículas y gas, que son los restos que vemos de su cola», explica Herrero. Cuando la Tierra pasa cerca de la órbita del cometa se produce una lluvia torrencial de miles de meteoros por hora. «Se prevé que La próxima tormenta de Leónidas ocurra en noviembre de 2031», añade el investigador. El cometa de Tempel-Tuttle se descubrió en 1865 por Wilhem Tempel y por Horace Pamell Tuttle en 1866, el año de su perihelio o paso más cercano al Sol y que produjo la lluvia de metoros que hoy conocemos como Leónidas. La órbita del cometa pasa tangencialmente por la de la Tierra, ambas coinciden en un punto, el de mayor visibilidad de la lluvia de meteoros.
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Sistema solar. Las órbitas de la Tierra (en azul) y la del cometa 55/Tempel-Tuttle (en blanco) coinciden cada noviembre.
Visor del Sistema solar. Las órbitas de la Tierra (en azul) y la del cometa 55/Tempel-Tuttle (en blanco) coinciden cada noviembre. Jet Propulsion Laboratory NASA
Cada vez que pasan cerca del sol se desprenden fragmentos de la superficie de los cometas, y poco a poco se van haciendo más pequeños. Sin embargo, «en cometas grandes esa desintegración puede tardar millones de año con esas pérdidas de fragmentos en cada perihelio», explica Herrero. «Hay cometas mucho más pequeños que se han fragmentado», anota el científico, pero no es el caso de 55/Tempel-Tuttle.

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